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“La extinción es la desaparición de una especie de manera natural o debido a la actividad humana; una especie se considera extinta en el momento en el que muere el último individuo de la misma.”



León Africano (Panthera leo) y León Asiático (P. leo persica)

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león asiático, 2a y 3a imágenes león africano

Animales en Extincion 09/09/08

El león (Panthera leo) es el segundo felino más grande del mundo, después del tigre.

El rey de la selva, como popularmente se le conoce, se considera vulnerable porque se calcula que ha habido una reducción de la población del 30 al 50 % en las dos últimas décadas (tres generaciones de leones). Aunque las causas no se conocen bien, según la IUCN se cree que el proceso pudiera no ser reversible. Las sospechas se basan en observaciones directas, índices de abundancia, en la disminución, la extensión ocupada y la calidad del hábitat, y en los actuales y potenciales niveles de explotación.

Actualmente los únicos representantes de los leones que habitaban gran parte de Asia se encuentran en el Parque Nacional del Bosque de Gir (The Gir Forest National Park and Wildlife Sanctuary) de la India. Esta población de león asiático, Panthera leo pérsica, está considerada en Estado Crítico como ya se comentará más adelante en su apartado correspondiente.

Debido a la situación en la que se encuentra en el África subsahariana, se trabaja en el contexto de cuatro regiones para conservar al león: oeste, centro, este y sur. Algunos datos sobre esta especie son los que siguen:

El león está clasificado como en peligro de extinción en el oeste de África (Bauer y Nowell).

Existen poblaciones aisladas en África central, con pocos o ningún intercambio de individuos (Chardonnet de 2002, Bauer y Van Der Merwe 2004).

El número de individuos adultos en el oeste de África se estima a partir de dos informes diferentes, en 850 (Bauer y Van Der Merwe 2004) y 1163 (Chardonnet 2002) ejemplares. Ambas estimaciones están muy por debajo del nivel de 2.500 del criterio para incluir a una especie en la categoría de en peligro de extinción.


CARACTERÍSTICAS

Los machos alcanzan los 3.3 metros de longitud, incluyendo la cola que puede medir 1 metro de largo. Su altura hasta la cruz (nuca) es de 1.2 metros y tiene un peso medio de 180 Kg. Los gigantes dentro de esta especie pueden pesar 270 Kg. Las hembras son un poco más pequeñas, aunque también son bien grandes. Pueden tener una longitud de 2.7 metros con una altura hasta la cruz de 1.1 metros y un peso máximo de 180 Kg.

Viven una media de 12 años en estado salvaje los machos, y 16 años las hembras, aunque en cautividad pueden llegar a vivir más de 20 años.

La melena característica de los machos del león varía en abundancia y largo. El color suele ser algo más oscuro que el resto del amarillo parduzco del cuerpo. Se piensa que sus funciones son la de aparentar mayor corpulencia e intimidar a los demás, y la de protección en las peleas ocultando la garganta al adversario. Una melena lustrosa también puede significar un león sano que atraiga la atención de las hembras.

Aunque los leones beben agua regularmente cuando está disponible, son capaces de obtener sus necesidades de las presas e incluso de plantas y por ello puede sobrevivir en ambientes muy áridos.

Alimentación: Generalmente son las hembras las que cazan, sobretodo de noche. Sin embargo, a la hora de comer, los machos dominantes son los primeros, seguido por las hembras adultas, los jóvenes y por último los cachorros. Su dieta consiste principalmente en mamíferos grandes como ñus, cebras, búfalos, impalas, gacelas, caballos y jabalís. En algunos lugares, los leones se especializaron en cazar animales grandes, como hipopótamos (Rio Cuando),rinocerontes jirafas, y elefantes jóvenes (Río de Savuti).

Los leones son polígamos y normalmente forman manadas que tienen de uno a cuatro machos y de cuatro a doce hembras con sus cachorros; también se dan casos de leones solitarios, o de dos machos o dos hembras solitarias por no tener manada. Poco antes de alcanzar la madurez los machos jóvenes abandonan la manada para evitar la endogamia.


HÁBITAT Y ÁREA GEOGRÁFICA

Este felino habita en prácticamente todo tipo de hábitats. Exceptuando el interior de las selvas torpicales y el interior del desierto del Sáhara, se les puede encontrar en gran parte de África, quitando las zonas donde ya ha desaparecido. Se tiene datos de esta especie desde el nivel del mar hasta los 4.200 metros de altura.

En el pasado el león llegó a habitar gran parte de Europa y el Asia:

Los leones de Europa fueron exterminados por completo, siendo ya poco comunes en tiempos de la Grecia clásica. Los que usaron los Romanos en el Coliseo eran leones del Atlas, que en libertad está extinguidos y que en cautividad se piensa que pueden quedar algunos descendientes relativamente puros en zoos europeos, aunque no se tienen muchos datos.

Los del Medio Oriente tambie desaparecieron.

En Asia sólo queda una población en un Parque Nacional. Allí su distribución también era mucho más extensa.

La mayoría de los leones que quedan están en el África subsahariana.


AMENAZAS

La caza ilegal les afecta, pero no es la única amenaza.

El aumento de la agricultura y el pastoreo ha reducido la cantidad de presas silvestres al acabar con sus zonas de alimentación, lo que provoca que cada vez más el león se vea obligado a matar animales domésticos para sobrevivir, o incluso a personas; esto se convierte en su principal conflicto con el hombre.

También mueren leones al alimentarse de cadáveres envenenados destinados a eliminar depredadores.


MEDIDAS DE CONSERVACIÓN

1. CITES Y CAZA:

Esta especie está incluída en el Apéndice II de CITES (Convenio sobre el Comercio Internacional de Especies de Fauna y Flora Salvaje Amenazadas), y su subespecie en peligro crítico (Panthera leo pérsica) está incluida en el Apéndice I.

Está incluído porque se sabe que existe un nivel importante de trofeos de caza. Según la base de datos del CITES cuatro países (Botswana, Zimbabwe, Sudáfrica y Tanzania) han exportado más de 1000 trofeos en diez años. Namibia y Zambia exporta varios cientos cada uno, y otros doce Estados del área de distribución exportaron menos de 100 cada uno (Camerún, Mozambique, Etiopía, Burkina Faso, República Centroafricana, Benin, Kenia, Malawi, Senegal, Sudán, República Democrática del Congo y Chad); ( Chardonnet 2002).

Muchos países han intentado utilizar los ingresos derivados de los trofeos de caza para apoyar y fomentar la conservación del león. Además, los leones son generalmente percibidos por los africanos como algo negativo, mientras que la caza se considera una herramienta de gestión que puede proporcionar un valor económico positivo para la población local (Chardonnet 2002).En algunos sitios la caza ha alcanzado niveles insostenibles.

Ante estos datos, se intenta poner medidas para acabar con tanta caza, como por ejemplo la de identificar a los leones de más edad si se pretenden cazar para no perjudiar a las tasa de reproducción al eliminar a los ejemplares en edad reproductiva.

2. INTERACCIONES CON LAS POBLACIONES LOCALES:

Existe poca información sobre el número de leones muertos por problemas con la población local, y aun así se considera la principal amenaza para el león fuera de las áreas protegidas. Algunas zonas son puntos calientes de conflicto, como la zona que rodea al Parque Nacional de Nairobi en Kenia, donde se estima que 40 leones fueron asesinados en los últimos cuatro años por los agricultores que buscan venganza por los ataques de ganado (Standring 2004). La aplicación de adecuadas medidas de gestión del ganado, junto con medidas de control de animales problemáticos y la aplicación de mecanismos para compensar las pérdidas de ganado, son las prioridades de conservación para la gestión del área de distribución de las poblaciones de león.

3. TURISMO:

Al ser uno de los animales más populares entre los turistas, la mayoría de estados africanos tienen infraestructuras de apoyo al turismo de vida silvestre, convirtiendo al león en una fuente de ingresos para los parques, las comunidades locales, y para incentivar la conservación de zonas salvajes.


SUBESPECIE ASIÁTICA

Es la única subespecie del león que queda fuera de África y está en peligro crítico. Solo se le encuentra en el Parque Nacional del bosque de Gir (The Gir Forest National Park), en India. Esta zona cuenta con una extensión protegida de 1.412 kilómetros cuadrados.

Esta subespecie, que una vez se extendió desde Grecia hasta el centro de Asia, tiene una población estimada de unos 250 ejemplares adultos, todos dentro del mismo área.

Uno de sus problemas actuales es que al haberse extendido fuera de los límites del santuario del león, se cree que sufrirá una disminución mayor debido a los conflictos con la gente.

Existe una web del Centro de información del león asiático sobre su programa de cría (www.asiatic-lion.org)

El león asiático es un poco más pequeño y menos corpulento que el africano, rondando los 160 a 190 kg en el caso de los machos y los 110 a 120 kg. en el de las hembras. Los leones alcanzan una longitud de 1'7 a 2'5 metros de largo más 70 a 105 centímetros de cola y poco más de un metro de altura en la cruz. Las hembras, más pequeñas, tienen una longitud de 1'4 a 1'75 metros sin contar la cola y 80 a 107 centímetros de altura hasta la cruz. Son de color algo más claro y con la melena rojiza y más corta, que se prolonga a lo largo del pecho.

Los hábitos reproductivos y alimenticios son similares, siendo sus presas más frecuentes los ciervos (el axis y el sambar en particular), antílopes, jabalíes y búfalos indios.

Por lo general, las manadas de los leones asiáticos son más pequeñas, con tan solo un par de hembras por lo general; esto último puede ser debido a las menores dimensiones de las presas disponibles.


VARIACIONES DEL LEÓN

Existen variaciones curiosas del león que normalmente se dan en cautiverio como son las siguientes:

León blanco: Están prácticamente extintos en estado salvaje, aunque en un tiempo se les podía encontrar en Timbavati (Sudáfrica). Su color tan inusual es debido a un gen recesivo. Los leones blancos tienen la desventaja de que por su color, son vistos fácilmente por sus presas durante el día.

Ligre: Cruce entre un león macho y una tigresa. Suele crecer durante toda su vida, llegando a ser más grande que los padres, y con las patas cortas para su tamaño. Los ligres machos suelen ser estériles, y las hembras no

Tigón: Cruce entre leona y tigre macho. Suelen ser relativamente pequeños.


TAXONOMIA

Reino: ANIMALIA

Filo: CHORDATA

Clase: MAMMALIA

Orden: CARNIVORA

Familia: FELIDAE

Nombre científico del león: Panthera leo

Autor de la especie: Linnaeus, 1758

Nombre común:
Inglés: African Lion, Lion
Francés: Lion d'Afrique



Fuente: IUCN; Damisela.com (zoo); Planetarios.com (biomas); por Mª Carmen Soria (Licenciada en Ciencias Ambientales)

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